Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto

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Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto

Hace mucho, mucho tiempo, el Sáhara era verde. Había grandes lagos, los hipopótamos y las jirafas rondaban por allá y grandes poblaciones de pescadores se alimentaban al lado de las orillas de los lagos. El Periodo Húmedo Africano” o Sáhara verde” tuvo lugar entre hace 11.000 y cuatro mil años, cuando llovía mucho más en el norte de África que hoy en día.

La vegetación del Sahara era muy diversa y también incluía especies que hoy podemos hallar en los límites de las selvas tropicales, junto con plantas adaptadas al desierto. Era un ecosistema enormemente productivo y predecible en el que los cazadores-colectores parece que habían prosperado.

Estas condiciones contrastan con fuerza con el clima actual del norte de África. Hoy día, el Sáhara es el desierto caliente más grande del planeta. Se halla en las latitudes subtropicales dominadas por las crestas de alta presión, donde la presión atmosférica en la superficie de la Tierra es mayor que en sus cercanías. Estas crestas de alta presión inhiben el flujo de aire húmedo cara el interior.

¿Cómo se convirtió el Sáhara en un desierto?

La una gran diferencia entre hace 10.000 años y ahora se debe en parte a las distintas condiciones orbitales de la tierra: la oscilación de la Tierra sobre su eje y en su órbita respecto al sol. No obstante, este período terminó de forma irregular. En ciertas zonas del norte de África, la transición de condiciones húmedas a secas se produjo poco a poco y en otros parece que ocurrió con brusquedad. Este patrón no se ajusta a un cambio de las condiciones orbitales, puesto que semejantes cambios son lentos y lineales.

La teoría más generalmente aceptada sobre este cambio mantiene que la eliminación de la flora del paisaje hace que se refleje más luz en la superficie del terreno (un proceso conocido como albedo), ayudando a crear la cresta de alta presión que domina el Sahara a día de hoy.

Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto Estaban ya antes que los camellos. (Charlesjsharp/Wikipedia)

Sin embargo, ¿cuál fue la causa inicial de la desaparición de la vegetación? No podemos saberlo, en parte porque la superficie total implicada es demasiado amplia. Pero en mi reciente publicación pruebo que las zonas donde el Sáhara se ha secado de forma rápida resultan ser las mismas áreas donde los animales amaestrados aparecieron por primera vez. En ese momento, cuando hay pruebas que lo prueban, podemos ver que la flora pasa de pastizales a zonas de matorral.

La flora de matorral domina los ecosistemas modernos saharauis y mediterráneos y tiene significativamente más efectos de albedo que los pastizales.

Si mi hipótesis es adecuada, los agentes iniciales del cambio fueron los seres humanos, quienes empezaron un proceso que tuvo un efecto dominó a través del paisaje hasta que la región cruzó un umbral ecológico. La acción del hombre se vio reforzada por los cambios orbitales y generaron el cambio en los ecosistemas.

Hay precedentes históricos

Hay un problema al probar mi hipótesis: los conjuntos de datos son escasos. Apenas se realizan investigaciones que incluyan todo el fantasma del norte de África.

Pero existen comparaciones bien probadas en los registros prehistóricos y también históricos de todo el planeta. Los labradores del Neolítico Antiguo del norte de Europa, China y el suroeste de Asia documentan la deforestación en sus entornos de forma significativa. En el caso de Asia Oriental, se piensa que los pastores nómadas cambiaron de manera profunda el paisaje hace 6.000 años hasta el punto de reducir la evapotranspiración (el proceso que deja que se formen nubes) de los pastizales, lo que debilitó las lluvias del monzón.

Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto El día de hoy luce de esta forma, hace miles y miles de años, no tanto. (NASA)

Sus prácticas de quema y deforestación de las tierras eran tan nuevas que desencadenaron alteraciones significativas en la relación entre la tierra y la atmosfera que pudieron medirse a lo largo de cientos de años tras su introducción.

Una dinámica afín se generó cuando los animales familiares fueron introducidos en Nueva Zelanda y en América del Norte cuando los europeos se asentaron a principios del siglo XIX. Solo en estos casos existe una documentación cuantificada por historiadores ecologistas.

La ecología del miedo

La quema del paisaje se ha producido a lo largo de millones de años: los paisajes del Viejo Planeta llevan siendo habitados por los seres humanos durante más de un millón de años y los animales silvestres llevan pastando las tierras durante más de 20 millones de años. Los cambios inducidos en el clima por las órbitas son tan antiguos como los sistemas climáticos de la Tierra en sí.

¿Qué marcó la diferencia en el Sáhara? Hay una teoría llamada la ecología del miedo” que nos puede aportar más información sobre este tema. Los ecologistas reconocen que el comportamiento de los animales predadores cara sus presas tiene un impacto significativo en la evolución del paisaje. Por ejemplo, los corzos evitan pasar bastante tiempo en paisajes abiertos para no ser un blanco fácil para los predadores (incluidos los humanos). Si suprimes la amenaza de los depredadores, la presa se comportan de forma diferente.

En el Parque Nacional de Yellowstone, se cree que la ausencia de predadores ha alterado los hábitos los herbívoros. Las presas preferían pastar junto a las riberas de los ríos, lugares más expuestos. No obstante, la reintroducción de lobos en el ecosistema cambió por completo esta dinámica y los bosques se regeneraron en múltiples años. Al alterar la ecología basada en el miedo”, sabemos que se producen cambios significativos en la evolución del paisaje.

Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto La Capilla Sixtina, la Presa de las Tres Gargantas y el Sáhara. Grandes creaciones humanas. (Pixabay)

La introducción del ganado en el Sáhara puede haber tenido un efecto similar. Existe un largo historial sobre la quema paisaje en el Sáhara en los pocos lugares en los que ha sido probada. Sin embargo, la principal diferencia entre la quema pre-neolítica y post-neolítica es que la ecología del temor cambió.

La mayoría de los animales de pasto evitan los paisajes que han sido quemados, no solo por el hecho de que los recursos alimentarios son parcialmente bajos, sino también a causa de la exposición a los depredadores. Los paisajes calcinados presentan altos riesgos y bajas recompensas.

Pero con el apoyo de los humanos, los animales domesticados no están sujetos a exactamente la misma activa entre depredador y presa: pueden ser criados en zonas recién quemadas en la que se escogen preferiblemente las yerbas para comer y los matorrales van a ser las únicas plantas que queden. Durante el período que sigue a la regeneración del paisaje, la zona de matorral menos deseable crecerá más veloz que los sustanciosos pastizales y, por tanto, el cambio ya no tiene rumbo atrás.

Hace no tanto, el Sáhara estaba lleno de flora. Y es posible que los humanos creáramos el desierto No tan solitario hace unos milenios. (wonker/Flickr)

Se puede argumentar que los primeros pastores del Sahara cambiaron la ecología del miedo en la zona, que por su parte mejoró el monte a expensas de los pastizales en ciertos lugares, que por su parte promovió el albedo y la producción de polvo, acelerando el fin del Periodo Húmedo Africano.

He probado esta hipótesis mediante la correlación de los sucesos y los efectos de la introducción temprana de ganado en toda la zona, pero se necesita una investigación paleoecológica más detallada. Si se demuestra, la teoría podría explicar la manera irregular de la transición de paisaje húmedo a seco en las condiciones del norte de África.

Lecciones para el presente

Aunque queda mucho trabajo por hacer, el potencial del humano para alterar profundamente los ecosistemas nos ha de servir para enviar un mensaje global a las sociedades modernas.

Más del treinta y cinco por ciento de la población mundial vive en ecosistemas de tierras secas y hay que tratar estos paisajes con cuidado si deseamos sostener la vida humana. El final del Periodo Húmedo Africano es una lección para las sociedades modernas que viven en tierras secas: si explota la vegetación, se altera la dinámica tierra-atmósfera y es probable que disminuyan las precipitaciones. Esto es exactamente lo que demuestran los registros históricos de precipitaciones y la vegetación en el desierto del suroeste de los USA, si bien las causas exactas prosiguen siendo especulativas.

Mientras tanto, hay que compensar el desarrollo económico en comparación con la administración medioambiental. La historia de la ecología nos enseña que cuando se cruza un umbral ecológico, no se puede regresar atrás. No hay segundas oportunidades, con lo que la viabilidad en un largo plazo del 35 por cien de la humanidad está en manos de la gestión de los paisajes en los que viven. En caso contrario, puede que estemos creando más desiertos como el Sáhara en todo el mundo.

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